ASTEROIDE
21 Novembre Nov 2017 1517 21 novembre 2017

Identikit del corpo extrasolare: è Oumuamua, un asteroide interstellare

L'intruso cosmico avvistato a ottobre è stato identificato: è lungo 800 metri, è piatto e di colore rosso scuro. Probabilmente è arrivato fino a noi dalla costellazione della Lira.

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Ha un 'volto' e un nome l'intruso cosmico avvistato in ottobre nel Sistema solare ed è qualcosa di mai visto finora: si chiama Oumuamua, 'messaggero' nella lingua delle Hawaii, ed è un asteroide interstellare lungo circa 800 metri e largo 100, piatto e di colore rosso scuro. Il suo identikit è stato pubblicato su Nature dal gruppo di astronomi coordinato da Karen Meech, dell'Università delle Hawaii. Probabilmente è fatto di un materiale ricco di metalli, nel quale i raggi cosmici hanno prosciugato ogni traccia di acqua.

RECLUTATA UN'«ARMATA» DI TELESCOPI. Scoperto il 19 ottobre scorso dal telescopio Pan-STARRS 1 nelle Hawaii, inizialmente il corpo celeste sembrava una cometa o un piccolo asteroide come tanti, ma le osservazioni nei due giorni successivi hanno indicato che si trattava di qualcosa di insolito. Così il corpo celeste è stato riclassificato dall'Unione Astronomica Internazionale (Iau) che ha creato una nuova classe di oggetti celesti, ossia gli asteroidi interstellari. Subito dopo l'avvistamento è stata reclutata un'armata di telescopi per studiare l'intruso, fra i quali il Very Large Telescope (Vlt) dell'Osservatorio europeo meridionale (Eso).

ROTAZIONE COMPLETA OGNI 7,3 ORE. Grazie alle immagini catturate, i ricercatori hanno scoperto che la luminosità di Oumuamua varia drasticamente mentre completa una rotazione sul proprio asse ogni 7,3 ore. «Questo indica», osserva Meech, «che l'asteroide è molto allungato. Abbiamo anche scoperto che ha un colore rosso scuro, simile a quello dei corpi celesti della periferia del Sistema solare». Le osservazioni indicano anche che Oumuamua sia fatto di un materiale ricco di metalli, nel quale acqua e ghiaccio sono stati prosciugati dai raggi cosmici. Si stima che un asteroide interstellare, come questo, si intrufoli nel Sistema solare una volta all'anno, ma questi corpi celesti sono troppo piccoli e difficili da vedere. Tuttavia, adesso gli astronomi intendono intensificare le ricerche per scoprirne altri e continueranno a osservare Oumuamua mentre si allontana, per capire se davvero arrivi dalla costellazione della Lira, come suggerivano i primi calcoli, e quale sarà la sua prossima destinazione.

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